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Especies clave: animales con roles críticos

Especies clave: animales con roles críticos



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Una especie clave es una especie que juega un papel crítico en el mantenimiento de la estructura de una comunidad ecológica y cuyo impacto en la comunidad es mayor de lo que se esperaría en función de su abundancia relativa o biomasa total. Sin las especies clave, la comunidad ecológica a la que pertenece se vería muy alterada y muchas otras especies se verían afectadas negativamente.

En muchos casos, una especie clave es un depredador. La razón de esto es que una pequeña población de depredadores puede influir en la distribución y el número de muchas especies de presas. Los depredadores no solo afectan a las poblaciones de presas al reducir su número, sino que también alteran el comportamiento de las especies de presas: dónde se alimentan, cuándo están activas y cómo seleccionan hábitats como madrigueras y zonas de reproducción.

Aunque los depredadores son especies clave comunes, no son los únicos miembros de una comunidad ecológica que pueden desempeñar este papel. Los herbívoros también pueden ser especies clave. Por ejemplo, en el Serengeti, los elefantes actúan como especies clave al comer árboles jóvenes como la acacia que crecen en las vastas praderas. Esto mantiene las sabanas libres de árboles y evita que se convierta gradualmente en un bosque. Además, al administrar la vegetación dominante en la comunidad, los elefantes aseguran que prosperen los pastos. A su vez, una gran variedad de otros animales se benefician, como ñus, cebras y antílopes. Sin pastos, las poblaciones de ratones y musarañas se reducirían.

El concepto de una especie clave fue introducido por primera vez por el profesor de la Universidad de Washington, Robert T. Paine en 1969. Paine estudió una comunidad de organismos que habitaban la zona intermareal a lo largo de la costa del Pacífico de Washington. Encontró que una especie, la estrella de mar carnívora Pisaster ochraceous, desempeñaron un papel clave en el mantenimiento del equilibrio de todas las demás especies de la comunidad. Paine observó que si Pisaster ochraceous fue eliminado de la comunidad, las poblaciones de dos especies de mejillones dentro de la comunidad crecieron sin control. Sin un depredador para controlar sus números, los mejillones pronto se hicieron cargo de la comunidad y desplazaron a otras especies, redujeron en gran medida la diversidad de la comunidad.

Cuando una especie clave se elimina de una comunidad ecológica, hay una reacción en cadena en muchas partes de la comunidad. Algunas especies se vuelven más numerosas mientras que otras sufren una disminución de la población. La estructura de la planta de la comunidad puede verse alterada debido al aumento o disminución de la navegación y el pastoreo de ciertas especies.

Las especies similares a la piedra angular son las especies paraguas. Las especies paraguas son especies que proporcionan protección para muchas otras especies de alguna manera. Por ejemplo, una especie paraguas podría requerir una gran cantidad de hábitat. Si la especie paraguas permanece sana y protegida, entonces esa protección también protege a una gran cantidad de especies más pequeñas.

Las especies clave, debido a su influencia proporcionalmente grande en la diversidad de especies y la estructura de la comunidad, se han convertido en un objetivo popular para los esfuerzos de conservación. El razonamiento es sólido: proteger a una especie clave y, al hacerlo, estabilizar a toda una comunidad. Pero la teoría de las especies clave sigue siendo una teoría joven y los conceptos subyacentes aún se están desarrollando. Por ejemplo, el término se aplicó originalmente a una especie de depredador (Pisaster ochraceous), pero ahora el término 'piedra angular' se ha extendido para incluir especies de presas, plantas e incluso recursos de hábitat.